Intervista a James Thompson: da Manchester ai ring del Pride in Giappone

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I numeri del “Colosso” sono molto semplici da ricordare: 196, come i centimetri che possiede in altezza, e 120, come i chilogrammi di potenza che rendono ogni suo singolo pugno simile ad un maglio pronto ad abbattersi sull’avversario. Sono quasi vent’anni che James Thompson combatte in tutto il mondo, dalla sua Inghilterra agli Stati Uniti, passando per il Giappone e l’India, in alcune delle top promotion internazionali: tra le tante ormai scomparse, Pride, Cage Rage e Sengoku; tra quelle ancora in attività, KSW, Rizin e Bellator. Certo non è mai approdato in UFC ma, si sa, non sempre la chiamata di Dana White stabilisce il valore effettivo di un fighter. Il “Colosso”, con la sua cresta rossa fiammeggiante e i mastodontici muscoli che nel flettersi lo rendono molto più simile ad un cyborg che ad un essere umano, è senza dubbio un personaggio che o si ama o si odia, senza compromessi. Nonostante un record non proprio immacolato di venti vittorie e diciassette sconfitte, nel corso della sua lunga carriera James ha affrontato ex campioni UFC, Hall of Famers e persino medaglie d’oro olimpiche; per anni è rimasto sulla cresta dell’onda gareggiando nella promozione più importante del mondo, il Pride, dando sempre spettacolo e mettendosi in gioco in sanguinose ed epiche battaglie. In questa intervista “Megapunk”, che pur di rispondermi ha persino sottratto del tempo al suo attuale lavoro (era ad Ibiza quando l’ho contattato, a fare la guardia di sicurezza per un rapper) mi ha raccontato della sua “colossale” vita e dell’altalena di successi e fallimenti che l’hanno caratterizzata, dell’abisso della dipendenza, delle sue conquiste sportive, ma soprattutto di come non ci si debba mai arrendere di fronte alle avversità. Perché l’unica vera sconfitta è quella di chi smette di lottare.

Ciao James, sono molto contento di averti qui. Partiamo dall’inizio. Raccontaci un po’ della tua vita prima delle MMA, del tuo periodo giovanile e del tuo background sportivo (ho letto che hai praticato  rugby, wrestling e persino bodybuilding).

Ho frequentato molte buone scuole private. Mia madre pensava che fosse colpa delle scuole, non andavo troppo bene quindi venivo spesso spostato (da un istituto all’altro). La verità è che se non mi piace fare qualcosa non sono bravo a farla, e la scuola non mi piaceva particolarmente. Non sono proprio un accademico. È una buona cosa in un certo senso, perché non resterò bloccato a fare qualcosa che non mi piace. Ma quando sono maturato ho capito che a volte devi fare cose che non ti piacciono, anche se questo non significa che rimarrai a farle per sempre. Mi piacevano gli sport ed ero abbastanza bravo, giocavo per la squadra di rugby della scuola ma non mi sono mai appassionato al rugby, c’era troppo da correre. Ricordo di aver sentito parlare della UFC e di aver trovato alcune videocassette nel periodo in cui mi stavo trasferendo a Bristol da Manchester. Le ho trovate mentre disfavo i bagagli e ricordo di aver guardato l’UFC e non potevo credere che nessuno avesse mai fatto qualcosa del genere prima d’ora. Mi ha conquistato. All’epoca facevo solo bodybuilding.

Hai fatto il tuo debutto nelle MMA nel 2003 per la promozione inglese Ground & Pound. Lavoravi già come buttafuori ed esattore per il recupero crediti, quindi sono sicuro che eri ben preparato a scambiare pugni con qualcuno in una rissa.

Sì, quello fu il mio primo incontro di MMA. Avevo fatto già molti combattimenti però. Lavoravo (come buttafuori) ad una porta chiamata Route 66 a Rochdale, Greater Manchester. Avevano cicalini sulla porta principale, un bar sul retro, un bar e un DJ al piano superiore e il DJ al piano di sopra. Il cicalino suonava e l’adrenalina partiva. Allora è quando ho cominciato a sperimentare la modalità di “flight or fight” (combattere o fuggire), e come usare la propria adrenalina. Scherzavo (dicendo) che sentivo il microonde e questo mi metteva in moto. Questo mi ha davvero mostrato la differenza tra trovarsi in una lotta (nata) in un batter d’occhio e organizzare un incontro diversi mesi in anticipo. Il tempo può battere un lottatore peggio del suo avversario.

Nei tuoi primi cinque incontri sei rimasto imbattuto (sconfiggendo, tra gli altri, l’attuale arbitro UFC Marc Goddarg in due occasioni), poi hai subìto una sconfitta per stop medico contro il georgiano Tengiz Tedoradze e in seguito sei tornato in pista con la vittoria sul leggendario campione e Hall of Famer UFC Dan Severn. Raccontaci di più su questo primo periodo della tua carriera.

Tengiz è stata la mia prima sconfitta ed un grande shock. Mi ha mostrato come il tuo stesso ego possa superarti, ma allo stesso tempo hai bisogno di quell’ego per entrare lì dentro in primo luogo. Tengiz era un wrestler solido e mi ha semplicemente pestato per due round. Ad un certo punto ho alzato gli occhi e sono certo che stesse sbadigliando (ahaha). Si era stancato di tirarmi pugni, ora della fine (del match) la mia faccia sembrava carne macinata. È stato bello batterlo più avanti nella mia carriera. Ma allora si trattò di un enorme campanello d’allarme. Dopo ciò ho combattuto contro Dan Severn, che era il nome più importante che avessi mai affrontato. È stato un incontro noioso. Tenevo le mani basse in modo che lui non potesse caricarmi e prendermi gli under hooks. Mi ha fratturato la mascella ma poiché non era rotta in due punti non hanno dovuto legarmela (cosa che mi era successa in precedenza). Era solo un anno, un anno e mezzo che combattevo. Non sapevo davvero nulla. È stata una lotta noiosa, ma ho vinto per decisione dopo cinque round.

Com’era la scena delle MMA inglesi in quel periodo? Anche se esistevano già pionieri come Ian Freeman e Lee Hasdell, infatti, tutte le grandi star britanniche che ora sono popolari (Brad Pickett, Michael Bisping ecc …) non avevano ancora iniziato a lottare. In cosa consisteva il tuo allenamento allora, perché suppongo che vere e proprie palestre di arti marziali miste non esistessero ancora?

Non c’era un vero allenamento per le MMA. Praticavo in modo autonomo boxe, thai, wrestling e jujitsu. Ho seguito una lezione di MMA ma anche quella era insegnata separatamente, con poco GnP (ground and pound). In realtà stavo mettendo tutto insieme lungo la strada, mentre cercavo di rendere il mio cardio e la mia forza quanto migliori possibili.

Come uno dei migliori prospetti inglesi hai quindi ricevuto la chiamata dal Pride in Giappone. In che modo è successo? Quali erano i tuoi pensieri riguardo al fatto di andare a combattere oltreoceano?

Ho affrontato Dan Severn nell’ultimo Ultimate Combat (che era il nome dello show) e subito dopo il promotore Dale mi ha detto di aver spedito le registrazioni dei miei incontri al Pride e che avevo un incontro in programma. È stato così facile, sono passato dal vincere il titolo e battere Dan Severn all’ultimo Ultimate Combat di sempre, al trasferirmi al Pride. È stato surreale perché ricordo di aver partecipato a un evento dell’UC (Ultimate Combat) e di aver detto alla mia ragazza di quel periodo: “Ho intenzione di combattere qui ed essere il main event”. Lo sapevo e basta. Non avevo neppure iniziato ad allenarmi ma già lo sapevo. Mi era successo solo un’altra volta, quando avevo visto una ragazza che lavorava al bar di un locale. Il mio amico aveva detto qualcosa come “Guardala” e io avevo risposto: “Non parlare della mia signora in questo modo.” Sapevo che sarei uscito con lei e basta. Questo mi è successo solamente due volte, ma ogni tanto ora aspetto che questa certezza assoluta mi colpisca come in passato. Immagino che il messaggio sia che non puoi essere sempre sicuro delle cose, ma devi comunque farle. Ma quelle due esperienze le classificherei sotto la voce “destino”.

Il tuo primo incontro per la promotion giapponese è stata la famigerata lotta con Alexander “Red Devil” Emelianenko, fratello del mitico Fedor e noto ai più come “il tristo mietitore”, che ti mandò ko in soli undici secondi a discapito del tuo atteggiamento da “bullo” mostrato durante il face-off e la walk-out. Sul web si discute spesso di questo incontro e ora ho l’opportunità di chiederti una volta per tutte cosa è successo veramente e che cosa è andato storto. Hai avuto difficoltà a riprenderti psicologicamente da una sconfitta simile?

E’ stata dura, all’epoca pensavo che avessero fermato l’incontro troppo presto ma ripensandoci ora, l’arbitro non ha sbagliato. Mi ero montato la testa. Non mi prendo per niente sul serio, ma allo stesso tempo non voglio essere visto come una barzelletta. Ho capito perché la gente ha ritenuto che la lotta fosse stata divertente, lo era. Le persone vogliono sempre vedere il palestrato perdere, soprattutto quando Alexander sembrava appena sceso dal letto mentre io stavo fumando di rabbia. Avevo molti problemi in famiglia quindi ho cercato di trasformare la mia rabbia, nervosismo, ecc. in carburante. Come ho già detto in una domanda precedente. Ho fatto un video su Youtube riguardo a questo. Spiega di più. (Nel suddetto video, che mi allega alla risposta, sostanzialmente James ci spiega come avesse fatto il duro per mascherare la propria insicurezza, dato che non era riuscito a sostenere un allenamento sufficiente in preparazione all’incontro. Suo fratello aveva la leucemia e lui pensava, in modo irragionevole ma con l’unica funzione di auto motivarsi, che se avesse vinto il match, la malattia sarebbe scomparsa. Inoltre, dice, la calma di Alex lo innervosiva e per questo si lanciò su di lui con tutta la rabbia che aveva, come un toro alla carica. Il risultato fu una sconfitta in pochi secondi ma la sua corsa iniziale, il cosiddetto “gong and dash”, lo rese immediatamente uno dei lottatori più amati dal pubblico giapponese. Questo suo comportamento, nonostante l’esito per nulla positivo, gli regalò la chance di combattere di nuovo nella più grande promotion al mondo, e di riscattarsi agli occhi di tutti).

Dopo la sventurata parentesi con Emelianenko hai distrutto giganti come Henry Sentoryu, Giant Silva, Sandu Lungu, Hidehiko Yoshida e hai dato vita ad una meravigliosa “brawl” contro Kazuyuki “testa d’acciaio” Fujita, probabilmente uno dei miei tre match preferiti di sempre. Parlaci di questi scontri, di come sei stato in grado di recuperare dal devastante overhand destro con cui Lungu ti ha mandato al tappeto nei primi istanti della vostra lotta, e più in generale dei ricordi migliori che conservi dai tuoi giorni nel Pride.

Non ho avuto molto tempo per soffermarmi sulla mia sconfitta dato che avevo un altro incontro, quindi (quello che potevo fare) era o piangere o allenarmi, e sono tornato forte. Riguardo alla lotta con Lungu: lui è un abile judoka/wrestler quindi non volevo caricarlo e avvicinarmi troppo per finire poi con lui sopra di me. La gente del Pride adorava il “gong and dash”, io che semplicemente gli correvo incontro. Ma non volevo farlo. Poiché stavo capendo di più la pericolosità di correre verso il tuo avversario a tutta velocità e basta, era chiaro. Quindi ho iniziato a mettermi in discussione. Mi sono reso conto che stavo per andare per il “gong and dash” e allora non l’ho fatto e l’intera folla sembrava delusa, così mi sono gettato all’attacco, mi sono lasciato scoperto e sono stato messo giù. Hahaha sembra che la testa mi si sia staccata dal corpo. Tutto ciò che ricordo dopo questo è lui sopra di me e io che affondavo coi piedi nella sua pancia. La lotta con Fujita è stata una bella battaglia. Ero andato ad allenarmi in California presso la scuola di Eric Paulson ed ero pronto, ma avevo troppa massa muscolare e mi sono stancato. Ricordo di aver sentito il segnale acustico dei cinque minuti e aver pensato di essere messo bene, e due minuti dopo ero senza fiato. (Ho avuto) un sacco di bei momenti nel Pride, ho molto storie nel mio libro quasi-completato, storie di palestra e avventure COLOSSALI. Lottare nell’ultimo Pride con Don Frye è probabilmente stato il momento clou della mia carriera.

Certo, il combattimento con Don Frye! Era il Pride 34, l’ultimo show di sempre per la promotion di Noboyuki Sakakibara. Una guerra incredibile, uno dei migliori match dell’anno. Già dallo staredown tu e Don avete fatto scintille! Ho riguardato l’incontro e ho contato che gli hai tirato quasi novanta pugni prima che l’arbitro fermasse la contesa. Sei rimasto sorpreso dalla quantità di danni che è stato in grado di assorbire senza cadere al tappeto?

Sì, combattere il tuo eroe e sconfiggerlo nell’ultimo Pride di sempre. Non sono rimasto sorpreso dato che Frye è duro come pochi. Il calcio con cui l’ho colpito gli ha tolto tutto quello che aveva da dare, avrei dovuto finirlo prima ma ero senza fiato e i miei pugni non possedevano un colpo secco. Quando ho visto Frye durante il giorno, alla cerimonia del peso ecc. sembrava abbattuto e infelice. Sono certo che questo fosse solo un modo per farmi abbassare la guardia.

Da qui in poi, hai collezionato una sola vittoria nei tuoi successivi nove combattimenti. Cosa ti è successo in questo periodo? Come hai potuto passare dal battere il grande Don Fyre, a perdere contro fighter come Yusuke Kawaguchi, per poi tornare in carreggiata con la tua incredibile faida contro Mariusz Pudzianowski?

Questa è una buona domanda. La sconfitta contro Kawaguchi non è il miglior esempio dato che i giudici mi hanno fregato in quel combattimento. Ma comunque avrei dovuto finirlo, non era un buon avversario. Sono davvero una persona da “o tutto o niente”. Ho messo tutto nelle MMA e quando sono stato derubato, e cioè nell’incontro con Kimbo (Slice), mi sono sentito dispiaciuto e ho iniziato a giocare. Gioco d’azzardo e MMA (sport professionistici in generale) non si mescolano. Non è una scusa, è un dato di fatto ed evidenzia una debolezza nella mia persona. Si è trattato di un periodo davvero doloroso. Stavo combattendo per nutrire la mia dipendenza, ricordo che mi allenavo alla London Shootfighters e che non riuscivo ad arrivare oltre ai Ladbrokes (centri per le scommesse e il gioco d’azzardo londinesi) alla fine della strada. Il gioco mi ha tolto molto di più dei semplici soldi.

Mariusz Pudizanowski: pluricampione mondiale di strongman, sovente descritto come “l’uomo più forte del mondo” dal Guinness World Records, da una decina d’anni è passato alle MMA. Spiegaci come è iniziata e come si è sviluppata la vostra rivalità. I tuoi due combattimenti contro di lui nella sua Polonia sono stati semplicemente incredibili! Dicci anche perché hanno rovesciato il risultato del vostro secondo match in un no-contest, dopo che era stata decretata la tua sconfitta.

Non appena Pudz ha iniziato con le MMA, ho capito che avrei dovuto affrontato. Per me era ovvio. Sapevo anche che avrebbe commesso gli stessi errori che ho commesso io, cioè arrivare con così tanti muscoli. Al momento del primo incontro giocavo molto d’azzardo, ma mi sono ricomposto per sei settimane e sono riuscito ad ottenere la vittoria. Per la seconda battaglia ero in una forma fisica migliore ma hanno dato il match a Pudzianowski. Non ci potevo credere, averla (la vittoria) portata via così da me dopo tutto quello che avevo passato. Ricordo il mio angolo dirmi “Andiamo” e io che ho pensato: “Se vado, vado via e basta, (la sconfitta) rimarrà sul mio record per sempre e la gente se ne dimenticherà. Quindi sapevo che dovevo fare qualcosa, così ho afferrato il microfono e detto loro cosa pensavo. Questo ha portato gli occhi sulla situazione e il giorno successivo (il verdetto) è stato ribaltato (in no contest), perché si trattava di un errore. Sono orgoglioso di questo perché la mia azione, il prendere il microfono ecc. mi ha salvato. Non riesco a pensare ad un momento nella storia delle MMA in cui sia successo qualcosa di simile.

I tuoi ultimi combattimenti sono avvenuti in Bellator e nel giapponese Rizin. Ad oggi ti consideri ritirato? Quali sono i tuoi progetti per il futuro?

Il mio ultimo match è stato terribile, il mio incontro peggiore. Perché non ho combattuto. La gente pensava che fosse un incontro combinato e non posso biasimarli, perché semplicemente non ho combattuto. Non l’ho detto perché non avevo capito completamente il perché. In tutti i miei incontri, anche se magari giocavo d’azzardo e non mi allenavo, una volta lì dentro ho dato il 100%. Scriverò sul fatto che non ho lottato sebbene fossi nella forma fisica migliore, e sulla lotta nel Rizin in cui ho combattuto con TK (Tsuyoshi Kohsaka) e non mi ero allenato un giorno, ma ho lottato con tutto ciò che avevo. Lo chiamerò “Contraddizioni Colossali” e sarà su word press su “Colossal Concerns” il mese prossimo. Il tuo tempismo è terribilmente buono, visto che di norma non rilascerei interviste poiché semplicemente sono talmente stufo delle MMA, e non sono contento della mia carriera e di come l’ho approcciata, che per un anno e mezzo non le ho guardate, allenate e non ne ho parlato. Quindi mi hai preso in un buon momento. Ho appena deciso che tornerò a combattere quest’anno e riporterò in vita il mio blog, il canale Youtube e finirò il libro di cui ho parlato prima.

Una curiosità personale su due tuoi incontri che ho davvero amato: Kimbo Slice e Bobby Lashley. Per quanto riguarda il primo: stavi lottando bene e probabilmente vincendo sui cartellini dei giudici ma poi il tuo “orecchio a cavolfiore” è esploso a causa di un pugno ed il match è stato fermato, con conseguente vittoria di Slice per stop medico. Era la prima volta che ti succedeva oppure avevi già avuto problemi di questo tipo? Su Lashley, invece: quanto duri erano i suoi pugni? Il tuo volto alla fine del vostro primo, stupendo scontro era sfigurato. Sono forse quelli i colpi più pesanti che hai mai assorbito?

Il mio orecchio si era gonfiato in allenamento e per qualche ragione il mio team non voleva che lo drenassi, hanno detto che poteva infettarsi. Quindi sono andato lì con una sacca piena di sangue che mi pendeva dall’orecchio a cui lui poteva mirare. Mentre ci si avvicinava al combattimento così tanti lottatori e allenatori mi hanno detto di drenarlo. Ma tutto accade per un motivo (forse). I pugni di Lashley sono duri dato che lui è esplosivo e potente, ma proprio come i miei quando colpiscono producono un tonfo sordo invece che un colpo secco. Quindi no, non sono stati i più pesanti.

Allora chi è stato a colpirti più duramente tra tutti i tuoi avversari?

Si tratta della sconfitta peggiore della mia carriera: Neil Grove. Non lo stimo, il che rende la cosa ancora più dolorosa, ma mi ha spento la luce.

La maggior parte delle tue vittorie sono arrivate prima del limite: sei ugualmente pericoloso in piedi e a terra. Quali pensi siano i punti di forza del tuo gioco?

Sono sempre stato versatile, o ugualmente mediocre in tutto. Mentre sono cresciuto come fighter,  parte di questo sviluppo è capire il tuo stile. Mi piace molto il wrestling, e la mia lotta e il mio gioco a terra sono molto migliori di quanto non abbia mostrato. Mi piace anche il catch (wrestling) ma mi ci sono allenato solo per un certo periodo.

Sei uno dei pesi massimi con le mani più pesanti nella storia dello sport. Ovviamente gran parte di questa forza è dovuta alle tue dimensioni fisiche enormi, ma voglio chiederti se ci sono altri fattori che ti hanno aiutato a svilupparla. Qualche tipo di allenamento particolare, magari?

Sono grosso, anzi, scusate, “COLOSSALE”, e questo aiuta, ma con la velocità arriva la potenza e io non sono così veloce. Inoltre penso troppo, i miei migliori incontri sono quelli nei quali mi butto e basta. Ecco perché mi piace il match con Giant Silva: non sapeva combattere ma era così enorme che presentava vari problemi. Quindi mi sono semplicemente buttato. Non ero rigido e non stavo pensavo troppo. Sono solo andato fluido.

Hai affrontato i migliori pesi massimi della tua epoca e anche alcuni pionieri, ex campioni UFC con scalpi molto importanti sul proprio record. C’è un incontro che preferisci su tutti gli altri?

Penso che la mia vittoria preferita sia quella contro Hidehiko Yoshida, dato che ero un sostituto dell’ultimo minuto e venivo ritenuto un enorme sfavorito. Ed è fantastico poter dire di aver sconfitto una medaglia d’oro olimpica!

Sei certamente una delle figure più iconiche nella storia di questo sport e, sebbene tu non abbia mai vinto un titolo mondiale importante, sei uno dei lottatori più popolari tra i fan. Il tuo personaggio è stato creato appositamente per attirare il pubblico, oppure come ti spieghi che così tante persone ti amino ancora oggi?

È bello sentirsi dire questo, come ho spiegato prima sono stato in molte battaglie, soprattutto con me stesso. Quando mi metto in riga e ci provo, accadono cose buone. Questo è quello che devo ricordare a me stesso e ciò che devo fare. Penso che le persone reagiscano a me in questo modo perché riescono a vedere che la maggior parte delle volte mi ci butto e basta, le gente lo capisce e risponde a ciò.

Parliamo dei tuoi due soprannomi: “Il Colosso” e “Megapunk”. Chi te li ha dati e che cosa stanno a significare?

Nei miei primi incontri un giornalista mi ha descritto come il Colosso di Rodi. Dale Adams, che in precedenza ho detto che promuoveva l’Ultimate Combat, mi ha chiesto cosa pensassi di “Colosso” per un nome da lottatore ed io ero tipo: “Sì funziona”. Megapunk è un soprannome di merda ma mi piace perché me l’hanno dato i fan. Quando ho chiesto perché Megapunk hanno risposto: “Perché sei grande-mega e punk perché i punk vengono dall’Inghilterra”. Una grande intuizione nella mente dei giapponesi.

Se potesse scegliere un avversario qualsiasi contro cui misurarti, chi sarebbe?

Mi piacerebbe affrontare Rob Broughton per la terza volta. La prima l’ho sottovalutato e mi sono trovato senza fiato nel terzo round dopo averlo massacrato per due. Il secondo incontro era parte di un torneo. Avevo appena battuto Tengiz (Teodoradze) ed ero pronto a vendicare la mia prima sconfitta. Ma ancora una volta ho dominato tutto lo scontro e negli ultimi secondi sono finito contro un pugno. L’ho affrontato per circa 25 minuti e dominato per 23, ma ho ottenuto due sconfitte. Fair play per Rob, aveva un cardio da ciccione e l’attitudine a non arrendersi mai. Inoltre è una persona super genuina. Nel nostro secondo incontro dice che ero da solo e mi ha chiesto se volevo andare al cinema con lui e il suo team. Quanto è bello tutto questo. Posso separare il fatto di affrontare la persona, dalla persona, ma guardare un film insieme la sera prima di combattere è un po’ troppo persino per me.

Oggi, a quasi vent’anni dal tuo primo incontro di MMA, cosa pensi riguardando la tua carriera? Se potessi tornare indietro cambieresti qualcosa?

Wow, non lo sapevo e poco prima di questa intervista ho deciso di tornare (a combattere), strano. Se andassi indietro e cambiassi qualcosa non sarei io. La mia carriera è un riflesso di me: caotico, eccitante, sotto alcuni aspetti deludente e poco brillante in altri. Ritornerò e la ragione principale di questo è che ciò significa che dovrò sistemare la mia caotica vita personale in modo da poter dare tutto. Il che non significa essere campione UFC. Significa essere zelanti per tutto il periodo e non solo per una breve frazione di tempo. Ho imparato così tanto nella mia carriera, sono fortunato ad avere una buona genetica e a rimettermi in forma rapidamente. Quindi vedremo cosa succederà, nella mia ultima lotta ero in ottima forma e non ho combattuto, cosa che come ho spiegato mi ha scioccato. Quindi non so cosa accadrà, ma ho intenzione di buttarmici dentro. Come ho già detto, quando faccio così succedono cose buone. Quindi rimanete sintonizzati.

Cosa pensi delle MMA moderne, di come questo business si è sviluppato e dei fighter odierni? Hai attraversato l’evoluzione dello sport dalle sue origini sino ad oggi, quindi sono sicuro che hai una visione molto più completa sull’argomento di quella della maggior parte degli altri lottatori di oggi.

Sai, non posso davvero commentare. Amo le MMA ma ciononostante le ho evitate per due anni, e prima di allora avevo la testa tra le nuvole. Odio il dominio che la UFC ha di questo sport e come loro tentino di chiamarlo “ultimate fighting” (combattimento definitivo): sono MMA.

Chi è il tuo fighter preferito, sia dell’era moderna che della vecchia scuola?

Il mio combattente preferito era Don Frye, amavo il suo stile e atteggiamento. Sono un grande fan di Conor McGregor perché crede in quello che dice (nove volte su dieci), vende bene un incontro ecc. Perché nel profondo ha la convinzione di essere il migliore. È difficile non apprezzarlo quando riconosci questo.

Qual è il consiglio che daresti a qualcuno che sta iniziando la sua carriera nelle MMA?

Buona domanda. Combattere è difficile, perché per essere il migliore devi avere tutto a posto. Non è sufficiente avere talento, hai bisogno di compagni di allenamento, hai bisogno di un coach che ti conosca e sappia come ottenere il meglio da te. Ci sono molte cose che ti ostacoleranno la strada e se aspetti che tutto sia perfetto e che vada tutto a posto non entrerai mai nella gabbia. Quindi, capisci cosa hai e capisci cosa ti manca. Io mi sono buttato a capofitto nelle MMA sin dall’inizio, questo non è ciò che consiglierei ma io ho imparato a nuotare, in fretta. Hai bisogno di un buon allenatore che ti aiuti a muovere i primi passi, se non lo hai trovane uno. Se non riesci a trovarne uno, chiediti se hai guardato abbastanza bene. La prenderei con calma, ma ciò non significa non iniziare mai.

Sei mai stato in Italia? Hai un messaggio per i tuoi fan italiani o qualcos’altro che vuoi dire in conclusione?

Sì, una volta sono stato a Roma per vedere i posti ecc. Non molti luoghi possono mettere in ombra il Regno Unito quando si tratta di storia, ma l’Italia è sicuramente quel posto. Vorrei ringraziarvi per tutto il supporto. Mi sto allenando quindi non riesco a tenere d’occhio la mia pagina su Facebook “James Colossus Thompson” e il mio canale youtube “The Colossal Collective”. Riporterò in vita i miei blog che sono su word press sotto “Colossal Concerns” e documenterò il mio ritorno alle MMA  e la mia vita in generale nel “Colossal Making of Me”. Perché qualunque cosa io faccia, ci esce sempre una buona storia. Quindi ci sono tante cose interessanti in arrivo. Non so in che modo andranno a finire, ma immagino che è quella la parte che rende tutto eccitante.

Blandamura: “Sono pronto, conta la sostanza. Giovedì scriverò il mio futuro”

Giovedì 11 luglio, al Foro Italico (Stadio Nicola Pietrangeli) di Roma, si accenderanno i riflettori sulla grande boxe italiana.

Tornano infatti le riunioni di prestigio promosse da OPI Since 82, Matchroom Boxing Italy e DAZN. In questa occasione il main event vedrà impegnati il nostro connazionale Emanuele “Sioux” Blandamura (29-3) contro l’inglese Marcus Morrison (20-3) in un incontro valido per il titolo vacante WBC International Silver dei Pesi medi.

Il match sarà il momento clou di una serata che avrebbe dovuto vedere sul ring anche il fiorentino Fabio “Stone Crusher” Turchi (17-0) opposto a Tommy McCarty (14-2) per la cintura WBC International Cruiserweight, al momento detenuta da Turchi. Purtroppo il pugile toscano si è infortunato al bicipite destro una decina di giorni fa e oggi l’incontro è definitivamente saltato.

Infine il boxeur ucraino Serhiy Demchenko (24-14-1) inaugurerà la main card affrontando nuovamente il francese Hakim Zoulikha (26-10), già battuto nel 2017 quando era in palio lo stesso titolo, e cercando così di riconquistare la cintura EBU dei Pesi massimi leggeri, ora vacante.

Ma non solo: sull’importante palcoscenico avranno la loro occasione anche Mirko Natalizi (5-0), Sebastian Mendizabal (2-0), Emiliano Marsili (37-0-1), che in carriera ha già conquistato diversi titoli sia italiani che europei oltre ad una cintura intercontinentale e una mondiale, Vincenzo Bevilacqua (15-0), già campione italiano e detentore del titolo WBC Mediterraneo, e Valentino Manfredonia, al suo esordio nel professionismo.

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Il poster dell’evento. (Credits: DAZN)

Per chi segue la boxe, Emanuele Blandamura ha bisogno di poche presentazioni. Friulano, classe 1979, ha sostenuto 32 incontri in carriera con un bilancio di 29 vittorie, di cui 5 per KO, e 3 sconfitte. Nell’aprile dell’anno scorso ha avuto la chance mondiale per il titolo WBA dei Pesi medi contro il forte campione in carica Ryota Murata, venendo sconfitto per TKO all’ottavo round.

Tornando indietro nel tempo, il suo palmares complessivo è ricco: nel 2007 ha conquistato il titolo di Campione WBC del Mediterraneo, successivamente si è laureato anche Campione Internazionale Silver WBC (2012), Campione dell’Unione Europea (2014) e Campione d’Europa (2016) della sua categoria, i Pesi medi. Un pugile di grandissima esperienza e caratura internazionale.

Il suo avversario, Marcus Morrison, 26 anni, ha ottenuto 14 vittorie delle 20 totali per Knockout. Un boxeur dalle mani pesanti che ha perso solo ai punti, 3 volte in carriera. È reduce da quattro vittorie consecutive e ha già combattuto per il titolo WBC International Silver, venendo sconfitto ai punti.

Ecco le sensazioni di Blandamura in merito all’appuntamento di giovedì, e non solo.

Che incontro ti aspetti? Sarà un match tattico oppure finirà in battaglia?

Sarà un incontro totale, a trecentosessanta gradi, sotto ogni aspetto. I match si fanno in due: io sono pronto.

Combatti in casa, nella tua città di adozione, Roma. Quali sensazioni provi in merito?

Sono felice di combattere allo Stadio Pietrangeli davanti a migliaia di persone. Si è registrato il tutto esaurito e se penso che il ring announcer sarà Michael Buffer, una leggenda, che solo a pensarci sorrido, mi dico: davvero stupendo.

È la nona volta in carriera che competi per un titolo. Il tempo ha cambiato il tuo approccio a questo tipo di match? Come ti senti mentalmente?

L’età ti fa capire molte cose, l’esperienza ti rende più maturo. Oggi mi definisco tranquillamente agitato per questo incontro, e non vedo l’ora di salire sul ring.

Hai già conquistato la cintura WBC International Silver nel 2012. Cosa significa per te questo titolo?

Penso che le cinture siano il premio, ma è la sostanza che conta.

Il tuo avversario ha le mani pesanti, ma è leggermente più alto di te. Dovrai essere tu ad accorciare per colpirlo. Come pensi di gestire questo aspetto?

Ho studiato Morrison, ma io non sono per le tattiche maniacali. Credo che bisogna combattere a seconda di chi si ha davanti, ma senza focalizzarsi su una singola strategia.

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Nell’ultimo match disputato a fine aprile, Blandamura ha sconfitto ai punti Nikola Matic (16-40). (Credits: DAZN)

Sei un veterano del ring, mentre Morrison ha 13 anni meno di te ed è all’inizio della carriera. Si prospetta il classico scontro esperienza opposta ad irruenza. Sarà questa la chiave del match?

Gli atleti sono sempre diversi tra loro, ma nella nobile arte tutto si compatta in una parabola perfetta quando si incontrano agilità e potenza. Non so quale sia la chiave, ma io sono pronto: questa è l’unica cosa che mi sento sicuro di dirti.

Morrison ha perso un paio di incontri in modo inaspettato, contro avversari con record negativo o decisamente alla sua portata. Hai studiato questi match? 

Sì, li ho visti. Non credo che sia un grave problema, si può vincere e perdere, questa è la boxe. Io davanti a me ho un avversario valido, e darò il meglio di me per batterlo.

Quanto è importante il contributo che OPI Since 82, Matchroom Boxing Italy e DAZN stanno dando per rilanciare il pugilato italiano? 

Il mio manager Cristian Cherchi è una persona che dà sempre il meglio. Anche negli anni “bui” ha cercato di fare grande questo sport, è il suo lavoro. Infatti oggi, grazie a questo accordo non facile con le sigle che hai citato tu, Cristian ha saputo dare una luce importante e diversa alla boxe. È sempre il primo a metterci passione e impegno, insieme alla sua famiglia di grandi manager.

Ti abbiamo visto anche nelle vesti di opinionista e inviato a bordo ring per DAZN. Come giudichi questa esperienza?

Mi diverto molto e se l’impegno paga, allora vorrà dire che per un dopo carriera sarò pronto ad affiancare definitivamente i miei amici di DAZN. Ma ne parleremo quando sarà il momento.

Quali sono i tuoi obiettivi futuri?

Il mio futuro lo scriverò giovedì 11 luglio.

Spazio ai ringraziamenti.

Vorrei ringraziare te per la possibilità di poter esprimere il mio pensiero. Ringrazio anche tutto lo staff medico: il professor Sanguigni per i test che abbiamo fatto, il dottor Andrea Melini per la fisioterapia, il dottore Carmine Orlandi e lo staff per la nutrizione, il dottor osteopata Alessandro Benevento, lo psicologo Luigi Arsi per il supporto mentale. Grazie al mio angolo: al Maestro Agnuzzi, al Secondo Federico Giorgi, al preparatore Antonello Regina. Poi, la mia famiglia: nonna Isabella, zia Teresa, zio Moris, mia cugina Giulia, mamma Teresa e papà Nicola. Le persone speciali: la mia ragazza Veronica e mio nonno Felice, di nome e di fatto.

Da parte sua Morrison ha dichiarato in conferenza stampa: “Questo è l’incontro che volevo, ringrazio tutti quelli che hanno lavorato per renderlo concreto. Sono pronto, onestamente penso che sia il mio momento. È davvero emozionante combattere a Roma in un grande palcoscenico. Vi farò vedere cosa sono in grado di fare”.

L’evento sarà trasmesso in diretta su DAZN a partire dalle 19.30 di giovedì. Ecco la card completa direttamente dal sito della FPI:

Card
Credits: http://www.fpi.it

Lapicus: “Ecco come ho vinto all’esordio in ONE”. Anatomia di un successo

Iuri Lapicus (13-0) è reduce dal convincente esordio in ONE Championship.

Lo scorso 17 maggio infatti il fighter moldavo del Team Petrosyan ha calcato per la prima volta il prestigioso palcoscenico della nota promotion asiatica. Il suo avversario è stato il thailandese Shannon Wiratchai (9-4 prima di incontrare Iuri), nel roster di ONE dal 2012 e reduce da tre sconfitte negli ultimi quattro match.

Nonostante i suoi ultimi risultati non fossero brillanti, Wiratchai si è dimostrato un atleta temibile. Il thailandese si è presentato all’incontro avendo raccolto la maggior parte dei successi in carriera per KO/TKO e dopo aver inanellato ben 6 vittorie consecutive dal 2013 al 2017. Un fighter ostico che ha dato battaglia a dimostrazione del livello medio del roster di ONE, piuttosto alto.

Lapicus, per chi non lo sapesse, è stato ingaggiato dalla promotion con un record di 12-0, tutte vittorie al primo round, 8 via Submission e 4 per KO/TKO.

Abbiamo raggiunto Iuri per esaminare insieme l’incontro e conoscere qualche retroscena in merito.

Ciao Iuri, bentornato su Spirito guerriero. A mente lucida, come analizzeresti il match oggi?

È stato un incontro duro e impegnativo, contro un avversario tutt’altro che facile. Sono felice: è andata come doveva andare. I sacrifici fatti durante la preparazione e il duro lavoro con il mio team hanno ripagato in pieno!

Il tuo esordio in ONE. Come ti sei trovato con l’organizzazione? 

Sono stato benissimo, mi hanno trattato alla grande. L’organizzazione é pazzesca, finché non la vivi non ci credi. Tutto è curato nei minimi dettagli. Un’esperienza fantastica, da ripetere altre mille volte.

Il walkout di Lapicus, definito dai telecronisti di ONE “a scary man”. (Credits: ONE Championship)

Nel primo round hai tentato più volte il takedown. Come avete preparato il match a livello di gameplan?

Ci siamo concentrati soprattutto sull’evitare il suo gancio sinistro, che è molto pericoloso. Aveva anche un ottimo tempismo con il middle kick. La strategia si è basata su questi due aspetti.

In generale Wiratchai mi è sembrato discreto nella lotta, ha dimostrato una buona takedown defense. Anche tu hai avuto la stessa impressione? 

Sì, confermo. Sapevo già che era forte a difendere i takedown. Poi, essendo thailandese, aveva anche un buon clinch.

Wiratchai si difende efficacemente dagli attacchi di Lapicus. (Credits: ONE Championship)

Nella seconda ripresa hai iniziato una lunga azione di Ground and Pound. Pensi sia proprio questa la tua più grande abilità? Dal tuo angolo si è sentito un: “Questa è la tua posizione”.

Sì, mi piace molto come posizione. Quando mi capita in un match cerco di sfruttarla al meglio, così come cerco di trarre vantaggio da qualsiasi altra situazione o tecnica.

Lapicus porta al suolo l’avversario nel secondo round. (Credits: ONE Championship)

Le prime fasi del terzo round sono forse state le più critiche dell’incontro per te. Hai incassato colpi duri e Wiratchai era molto aggressivo. 

Non mi aspettavo che partisse così. Voleva buttarmi giù a tutti costi, ha spinto al massimo perchè sapeva anche lui di aver perso le prime due riprese, quindi ha cercato il KO.

Lapicus in difficoltà all’inizio della terza ripresa.          (Credits: ONE Championship)

Come ti sei sentito a fare quasi tre round completi per la prima volta nella tua carriera?

Mi sono sentito bene, non ho accusato così tanto come pensavo. Un risultato ottenuto grazie agli allenamenti fatti con il mio preparatore atletico Ermes Di Francesca. Poi, avendo Giorgio Petrosyan come sparring partner, anche lui mancino, mi sono preparato davvero al massimo.

La fine del match: vittima di una furiosa azione di Ground and Pound, Wiratchai espone la schiena e Lapicus chiude una perfetta Rear-Naked Choke. (Credits: ONE Championship)

Differenze nel combattere sul ring rispetto alla gabbia? Dove ti trovi meglio?

Per me non cambia dove combatto, è uguale. Ovvio, ci sono alcuni aspetti su cui stare attenti e da valutare, ring e gabbia sono diversi. Però personalmente non avverto grande differenza quando sono nel match.

Hai notizie sul prossimo incontro? 

Sì, a breve ci saranno novità.. Vi tengo aggiornati!

Luca Iovine sarà un match molto duro ma ne uscirò vincitore.

Ciao Luca come stai?

Ciao Luca, tutto abbastanza bene… Mi sto preparando… Non vedo l’ora che arrivi il 9 Marzo!

Torni in gabbia in Italia dopo le esperienze al Cage, cosa ti ha lasciato l’esperienza inglese?

Combattere per Promotion importanti come Cage Warriors e sempre un’emozione! È un bel mondo, dove tutti i fighters vorrebbero lottare…

Le due sconfitte seppur diverse cosa hanno portato di positivo se lo hanno fatto?

E nelle sconfitte che devi trovare la forza di rialzarti e lavorare ancora più di prima… Le sconfitte mostrano i nostri errori e nostri limiti… È da lì che dobbiamo ripartire! Queste due sconfitte hanno portato tanto materiale sul quale lavorare!

A Venator affronti un avversario davvero ostico, la cui peculiarità principale pare essere il gioco a terra il cardio e un gran cuore, come ti stai preparando per questo match?

Mi sto preparando su tutto… Cerco di sfruttare i miei punti forti e migliorare le mie carenze! Devo essere pronto in tutte le distanze… Sia nello striking che nella lotta!

Interrompere questa mini striscia negativa, ti porterebbe a conquistare la cintura Venator, un bel traguardo ma sicuramente intermedio per te, quali sono gli obiettivi che ti poni ora come atleta?

L’obbiettivo è sempre lo stesso. Entrare nella Promotion più importante al mondo! Quello è l’obbiettivo e non è mai cambiato. Ora però penso solo ed esclusivamente a questo match!

Le interviste differiscono poco le une dalle altre, e proprio per questo ti chiedo una domanda che non ti è mai stata fatta e invece avresti voluto (compresa di risposta). 😂

Per la domanda che nessuno mi ha mai fatto sinceramente non saprei… Ho messo i ringraziamenti per il mio staff… Potrei dirti questo. Da chi è composto il tuo staff… O se c’è qualcuno che vorrei ringraziare in particolare…

Ti va di mandare un messaggio ai tuoi tifosi ai presenti all’evento e a Davide?

Ai miei tifosi dico che non dovrebbero perdersi questo bell’evento! Ci saranno dei bei match e sia io che Davide ci stiamo preparando al meglio per questo match! Ci sarà da divertirsi…💪🏼💪🏼

Vorrei cogliere l’occasione per ringraziare tutto lo staff che mi sta aiutando e seguendo: il mio maestro Ivan Mapelli, il mio manager Filippo Leone della Iron Lions Fighters Management, il mental coach Giovanni Magni della Crea Coaching e Formazione, Matteo Capodaglio per la nutrizione, Lorenzo Micheli per la preparazione atletica… Enrico di Gangi che è venuto qua per darmi una mano nello sparring… E tutti gli atleti agonisti e non della Free Combat Academy…

Ti ringrazio Luca e ti auguriamo in bocca al lupo per tutto.

Panzetta: “Pagliariccio non è al mio livello, ma non lo sottovaluto”

Luca “Panzer” Panzetta (3-1) tornerà in gabbia tra pochi giorni, sabato 9 febbraio, ad ICF 7. L’evento andrà in scena al Palazzetto di Galliate, in provincia di Novara.

L’occasione è quella del co-main event dell’appuntamento, che vede Panzetta opposto a Tanio Pagliariccio (3-0). Una sfida tra due giovani pesi gallo italiani davvero promettenti.

“Panzer”, dopo un passato da pugile, esordisce da professionista nelle MMA nel 2016. Da allora ha ottenuto due successi via sottomissione e uno per decisione dei giudici. L’unica sconfitta in carriera l’ha subita per TKO.

Pagliariccio, invece, si è aggiudicato due match ai punti e ha vinto per sottomissione in una occasione. Dopo un’ottima carriera da amateur, coronata dalla vittoria del titolo mondiale di MMA Light, ha esordito da pro nel 2018. Per adesso ha svolto tutta la carriera in ICF, ed è ancora imbattuto.

Un elemento che accomuna entrambi i fighter è l’assenza di successi per KO/TKO: potrebbe essere l’incontro giusto per inaugurare questa modalità di finalizzazione. Ma attenzione: entrambi hanno delle skills importanti nella lotta a terra.

Ecco le parole di Panzetta sull’impegno che lo attende ad ICF 7, ma non solo.

Il tuo ultimo match risale ad ottobre, quando hai sconfitto Ashley Rosi per split decision. In diversi hanno contestato il verdetto dei giudici. Cosa pensi di quell’incontro e della polemica in merito al risultato finale?

Io ho portato a casa il primo e il secondo round con punteggio 10-9, mentre il terzo poteva essere dato ad Ashley, sempre per 10-9. Anche se, con le nuove regole, nell’ultima ripresa ho lavorato a terra più io che lui. Detto questo io combatto, non parlo, quindi non ho badato molto alle polemiche.

Ad ICF 7 incontrerai Tanio Pagliariccio, atleta molto giovane e ancora imbattuto. Che match ti aspetti? Pensi di essere superiore a lui in qualche campo?

Sì, affronterò Pagliariccio, imbattuto fino ad ora. Sarà motivante per me. Mi aspetto un incontro tecnico. Penso che in generale non sia al mio livello ma non lo sottovaluto. Comunque sarà la gabbia a parlare, e a far vedere chi dei due è più forte !

Il tuo avversario ha ottenuto la maggior parte delle sue vittorie ai punti, e anche tu sei reduce da un successo via decision. Credi che il match lo decideranno i giudici oppure ti aspetti che finisca prima del limite?

Assolutamente prima del limite.

Fai parte del Team Clan mano di pietra – Ramada Jiujitsu, perciò sei seguito dal coach Cristian Binda e ti alleni con atleti del calibro di Daniele Scatizzi, Andrea Fusi e Alessandro Botti. Cosa hai imparato dalla loro esperienza e capacità? Quanto è stimolante per te fare parte di un team di questo livello?

Sì esatto, faccio parte di questi due team e come coach di MMA mi seguono sia Binda che Botti. Ma anche i miei altri compagni ovviamente mi insegnano moltissimo, da loro apprendo sottigliezze in ogni settore. Per me è una grossa fortuna far parte di un team del genere, allenandoti con atleti così forti li segui in ogni dettaglio e assorbi la loro energia e la loro passione per quello che fanno, e il modo in cui lo fanno.

Hai un ottimo background nel pugilato. Secondo te, quali sono le differenze tecniche principali tra la boxe e lo striking delle MMA?

Le differenze maggiori sono nel movimento di bacino quando si fanno le schivate, che nelle MMA non può essere troppo accentuato.

Credit Photo: Fabio Barbieri 

Lapicus: “PetrosyanMania mi aprirà grandi opportunità”

Iuri Lapicus (11-0) è pronto a tornare in azione. L’atleta moldavo del Team Leone Petrosyan affronterà Ibrahima Sarr (0-2) a PetrosyanMania Gold Edition, in scena sabato 16 febbraio alla Candy Arena di Monza.

L’appuntamento organizzato da Armen Petrosyan è impreziosito dal match che vedrà protagonista il fratello Giorgio, impegnato nella difesa del titolo mondiale ISKA dall’assalto del giapponese Atsushi Tamefusa.

Lapicus ha uno score impressionante. Ha solo vinto, e lo ha sempre fatto al primo round: in 8 occasioni per sottomissione,  in 2 via TKO e in una grazie ad un netto KO. Iuri inizia dal judo per poi specializzarsi nella lotta, e con l’allenamento diventa anche uno striker temibile. Insomma, un atleta completo.

Ecco le dichiarazioni di Lapicus riguardo alla sfida che lo attende tra meno di due settimane, ma non solo. Con Iuri abbiamo parlato anche delle sue interessanti prospettive future.

Il tuo avversario registra due sconfitte su due incontri disputati, inattivo dal 2017. Sulla carta l’esito dell’incontro sembra scontato, che match ti aspetti?

Non credo che l’esito sia scontato, ogni incontro è diverso, soprattutto nelle MMA. L’imprevedibilità è sempre in agguato, non bisogna mai sottovalutare nessuno.

I tuoi incontri sono studiati per venire subito conclusi al primo round?

Sì, anche. Ma poi dipende sempre da chi ho davanti.

Hai dichiarato che combatterai ancora per poco in Italia. Di recente hai firmato un contratto con Carlo Di Blasi: c’è One Championship nel tuo futuro? Puoi darci qualche anticipazione?

Sì, ho firmato con Carlo e sono contento. Io devo fare il mio lavoro da atleta e lui si occuperà di me al di fuori del ring. Non voglio parlare del mio futuro. Adesso penso solo a PetrosyanMania. Questo evento mi aprirà grandi opportunità.

In passato hai avuto qualche problema con il tuo score, che non era aggiornato.  

Non avevo dato importanza al mio record. Adesso l’ho sistemato, e rappresenta quello che ho fatto fino ad oggi: 11 vittorie e nessuna sconfitta.

Hai mai avuto proposte da promotion italiane (ICF, Venator, eccetera)?

Sì, ho ricevuto qualche proposta.

E come mai le hai rifiutate?

Ho rifiutato per via delle borse che mi sono state proposte.

Hai esordito da pro nel 2014, e poi sei tornato a combattere nel 2016. Come mai quella pausa di due anni?

Non è stata una pausa. In quel periodo ho fatto gare di lotta, di brasilian jiu jitsu, e qualche incontro di MMA.

Oltre che da un punto di vista tecnico, cosa hai imparato umanamente e a livello di mentalità da due campioni come Giorgio e Armen Petrosyan?

Mi hanno insegnato che bisogna andare avanti sempre, non importa chi hai davanti a te.

Dove ti vedi tra un anno? 
Vi lascio nel dubbio..

Credit Photo: Wagner Mela

Pagliariccio: “Sono gli avversari che devono adattarsi al mio stile”

Tanio “O Scugnizz” Pagliariccio (3-0) affronterà Luca “Panzer” Panzetta (3-1) nella main card di ICF 7, in scena sabato 9 febbraio a Galliate (Novara).

“O Scugnizz” è ancora imbattuto, con due vittorie ai punti e una per sottomissione in tre incontri. La sua è una storia di riscatto: nato alle Vele di Scampia, in un contesto difficile, scopre gli sport da combattimento a 13 anni. Qualche tempo dopo diventa campione italiano di kickboxing. Poi si innamora delle MMA, e decide di trasferirsi a Milano per inseguire il sogno di entrare in UFC. I sacrifici non lo spaventano: pur di allenarsi è disposto anche a dormire sul tatami della palestra che lo ospita.

A 17 anni conquista in Ucraina il titolo mondiale di MMA Light già sfiorato in due precedenti occasioni, e così, dopo una lunga carriera da dilettante in diverse discipline, decide di passare a professionista. Esordisce da pro nel 2018, appena 19 enne, e colleziona, in un solo anno, tre successi in altrettanti match.

I risultati del ragazzo napoletano non sono passati inosservati: Alex Dandi, oltre ad averlo incluso nel roster di Italian Top Fighters Management, lo ha più volte definito “uno dei più promettenti giovani talenti italiani di MMA”, in grado di dimostrare fino ad oggi “una difesa dai takedown ed una compostezza tecnica superiore a tanti pro italiani ben più noti”. Insomma, un atleta da seguire con attenzione.

Abbiamo contattato Pagliariccio per sapere le sue impressioni sull’incontro che lo attende. Tanio premette: “Non vedo l’ora di combattere. Ero già pronto per Verona, mi è dispiaciuto davvero tanto non aver combattuto. Ma ora sono doppiamente pronto”.

Ad ICF 7 affronterai Luca Panzetta. Come hai studiato il tuo avversario e che incontro ti aspetti?

Conosco bene Panzetta, e lo stimo tanto, è un ottimo fighter. Avrei dovuto fare il mio esordio da professionista contro di lui (ad ICF 1, nda), ma sono sicuro che ora sarà un match molto più equilibrato e spettacolare di quanto potesse esserlo allora. Non ho bisogno di studiarlo, tutti i miei allenamenti e tutti i miei match sono studiati perché siano gli altri a doversi adattare al mio stile.

Panzetta ha ottenuto due vittorie su tre via submission. Credi che cercherà di portarti a terra?

Non ho idea di cosa voglia fare lui nel match e, senza nessuna arroganza, non mi interessa. Mi alleno a 360 gradi in tutte le fasi del combattimento, e sono pronto a tutto. Scopriremo il 9 febbraio che direzione prenderà questo incontro.

In caso di vittoria, pensi di essere pronto per una sfida titolata contro il campione in carica Francesco Nuzzi?

Un passo alla volta. Ora voglio vincere questo match, poi parleremo del futuro. Sicuramente non mi farò trovare impreparato per qualsiasi sfida.

Con il nutrizionista che ti segue, Roberto Scrigna, hai lavorato sul potenziamento muscolare. Come ti senti adesso? Hai notato dei miglioramenti?

Scrigna è un genio, collabora con i miei preparatori atletici Davide Pecchi e Andrea del Re, tutti insieme stiamo facendo un gran lavoro e ci sono degli ottimi risultati. Il mio corpo sta cambiando, sia per l’età che per gli allenamenti, ed essere seguito da uno staff così competente mi rende ancor più sicuro dei miei mezzi.

Hai avuto un percorso da amateur di altissimo livello, con una conquista del titolo mondiale di MMA Light a soli 17 anni. Cosa ricordi di quell’esperienza in Ucraina? Quanto sono stati importanti i trascorsi da dilettante quando sei passato al professionismo?

La mia esperienza in Ucraina è stata indimenticabile, mi ero appena trasferito a Milano, e quella vittoria mi fece subito capire che avevo preso la strada giusta. Conquistare il titolo mondiale dopo averlo sfiorato per 2 volte è stata una bella soddisfazione. Ma le esperienze più importanti da dilettante, che hanno fatto davvero la differenza, le ho fatte sul ring grazie al mio coach Omar Vergallo, che mi ha portato a combattere in giro per l’Europa.

Al momento hai svolto tutta la tua carriera da pro combattendo in ICF. Hai mai avuto proposte anche da altre organizzazioni?

Ho avuto più di una proposta al di fuori di ICF. Ma, riflettendo con i miei manager e il mio team, abbiamo valutato che piuttosto di combattere in chissà quale piccolo galà al di fuori dell’Italia, tanto per dire di aver combattuto all’estero, sarebbe stato più importante combattere nella promotion più importante del nostro paese. Mi fido completamente del mio Management.